Принц кролик

– Ты не можешь быть участником соревнования, – засмеялись юные дворяне.
– Почему же не могу? Прочтите правила.
Канцлер прочел правила и почувствовал, что его бросает в жар. Кролику, конечно, еще не исполнилось двадцати лет, у него была родословная, говорящая о его благородном происхождении, и…
– И, – сказал Кролик, – я осмеливаюсь претендовать на место королевского преемника. Все условия соблюдены. А теперь давайте приступим к соревнованиям.
Но сначала их представили Королю. Претенденты проходили один за другим… и наконец…
– Это, – сказал Канцлер, насколько сумел беззаботно, – это Кролик. Кролик, как того требует этикет, грациозно поклонился: сначала Королю, потом Королеве. А затем повернулся к Канцлеру.
– Что это такое?
Канцлер пожал плечами.
– Его заявка на участие в конкурсе не показалась недостаточно законной, – сказал он.
– Он имеет в виду, Ваше Величество, что со мной все в порядке, – объяснил Кролик.
Король неожиданно засмеялся.
– Продолжайте, – сказал он, – впоследствии мы можем устроить соревнования для претендентов на место Канцлера.
Состязание началось. Молодого лорда Кэломела, пришедшего к финишу вторым, восторженно встретили не только Их Величества, но и Кролик, который финишировал некоторое время назад, а сейчас праздно шатался по королевскому павильону.
– Очень высокий класс, Ваше Величество, – сказал Кролик, повернувшись к Королю, – по всем статьям он кажется самым многообещающим юношей.
– Самым, – сказал Король мрачно, – настолько многообещающим, что я предлагаю не беспокоить остальных участников соревнования. В следующем туре будете участвовать только вы двое.
– Пожалуйста, Ваше Величество, не надо больше состязаний в беге. Это будет несправедливо по отношению к Его Сиятельству Лорду.
– Вы будете не состязаться, а сражаться.
– Ах! Как сражаться?
– На мечах, – сказал Король.
– Я немного разучился пользоваться мечом, но я полагаю, через день или два…
– Это произойдет сейчас.
– Вы имеете в виду, Ваше Величество, сразу же, сразу же, как только Лорд Кэломел отдышится?